Cerebro

¿Por qué estamos durmiendo?

Parece obvio que tenemos que dormir bien después de un largo día de trabajo, jugar, hacer ejercicio, ser social y pensar, pero para la ciencia es un misterio por qué realmente dormimos. No hay duda de que dormir es necesario, porque si duermes muy poco por un tiempo, difícilmente puedes mantener los ojos abiertos.

Su cerebro funciona peor cuando está cansado y su capacidad de resolución de problemas y concentración disminuyen.

Aunque parece que el sueño es importante para todo tipo de procesos en el cerebro y en el cuerpo, los científicos no ven por qué esos procesos podrían no estar en un estado de vigilia. Y es extraño que las necesidades de sueño de los mamíferos varíen mucho, desde tres horas para el elefante hasta 20 horas para un murciélago, y que el sueño de las ballenas y los delfines es muy diferente al de otros animales.

Los electrodos decodifican el sueño

Los investigadores dividen el sueño en cuatro fases: N1, N2, N3 y REM, las tres primeras se denominan colectivamente no REM o NREM. En los humanos, el sueño consiste en diferentes ciclos de aproximadamente 90 minutos, que generalmente comienzan en la fase N1, luego pasan por las fases N2 y N3 y luego, a menudo a través de N2, terminan con la fase REM.

Sin embargo, cada ciclo puede mostrar variaciones en este patrón; Los períodos de sueño REM se alargan durante la noche, y el sueño profundo de N3 a menudo ocurre solo durante los primeros ciclos de sueño.

El sueño puede ser interrumpido por breves períodos cuando se despierta casi por completo, a menudo alrededor del sueño REM, cuando sueña más. Y cada fase se caracteriza por ciertas ondas cerebrales con cierta frecuencia y movimientos oculares y musculares típicos. Al colocar electrodos en la cabeza, los músculos y los párpados de un sujeto de prueba, se puede seguir cada fase del sueño.

Los animales también duermen

La gran mayoría de los mamíferos duermen en fases cíclicas del sueño REM y NREM. Esto también se aplica a las aves, aunque su sueño REM es considerablemente menor. Esto no se puede demostrar con certeza en los reptiles: tienen una fase de descanso que recuerda a NREM, pero no conocen el sueño profundo. Las ranas, los peces, los insectos y los animales más primitivos tienen inactivo durante su ritmo diurno y nocturno, lo que probablemente corresponde al sueño, aunque no se han encontrado las ondas cerebrales asociadas con el sueño REM y NREM de los mamíferos.

Precisamente porque los síntomas parecidos al sueño ocurren en todo el reino animal, la mayoría de los investigadores están convencidos de que dormir tiene un propósito, pero ¿para qué?

Uno de los investigadores del sueño más importantes pero también más controvertidos es el estadounidense Jerome M. Siegel de la Universidad de California en Los Ángeles. Afirma que las personas y otros animales solo están despiertos si eso les da una ventaja. Si un animal no pierde el tiempo para mantenerse con vida, es inteligente dormir, porque de esa manera el animal puede ahorrar energía. Además, el riesgo de ser comido por un depredador es menor si un animal no vaga pero duerme en una guarida segura.

Para apoyar esta teoría, Jerome Siegel ha comparado las necesidades de sueño de una gran cantidad de animales. Esto muestra que la necesidad de dormir depende en gran medida del contenido calórico en la comida del animal.

Los herbívoros tienen un menú muy bajo en calorías y, por lo tanto, dedican mucho tiempo a la comida, por lo que el investigador concluye que no tienen mucho tiempo para dormir. Por el contrario, la comida de los depredadores contiene tantas calorías que pueden dormir mucho más.

Dormimos menos café

Jerome Siegel, por lo tanto, tiene la idea de que la necesidad de dormir en personas y animales es principalmente una adaptación a su forma de vida, y que no es tanto una necesidad sino una división práctica del día. La pregunta ahora es si las personas pueden elegir libremente dormir menos, para que tengamos más tiempo para otras cosas.

'Los humanos tenemos dificultades para dormir sin él, porque estamos acostumbrados a cierta cantidad y nuestros cuerpos funcionan de manera óptima durante las horas de vigilia. Un cambio en el patrón de sueño afectará la salud de una forma u otra ", dice Siegel.

Sin embargo, enfatiza que ya estamos ocupados cambiando nuestros hábitos de sueño: "Millones o tal vez incluso miles de millones de personas ya están suprimiendo sus necesidades de sueño con la ayuda de la cafeína, sin que esto parezca tener consecuencias fisiológicas reales".

Además, parece que los patrones de sueño de las personas han cambiado desde que la luz eléctrica comenzó a ser estándar hace unos 100 años. Antes de esa hora, la hora de acostarse estaba más en línea con la aparición de la oscuridad, y especialmente en invierno era normal acostarse poco después del atardecer y levantarse cuando el gallo cantaba.

Algunos antropólogos piensan que las personas dormían un promedio de dos horas más que ahora, y que el sueño a menudo se interrumpía por unas pocas horas en que estaban despiertos y acostados en la cama, o tal vez se levantaban para hacer algo.

Thomas A. Wehr, del Instituto Nacional de Salud Mental en Bethesda, Maryland, EE. UU., Demostró ya en 1994 que la necesidad natural de dormir depende de la duración de la noche. Realizó un experimento con ocho sujetos de prueba, que tuvieron que pasar 14 horas todas las noches en una habitación oscura donde solo se les permitía descansar o dormir.

La primera noche durmieron un promedio de 10.7 horas, y en el experimento de cuatro semanas salió un sueño nocturno promedio de 8.9 horas. Eso es mucho más largo que las 7.2 horas que los sujetos de prueba dormían cuando vivían en circunstancias normales.

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